Tactische fout Red Bull kost Verstappen overwinning in Bahrein

Zojuist heeft Lewis Hamilton weer een Grand Prix op zijn naam gezet en versloeg daarbij Max Verstappen in een zinderend gevecht. De pitstopstrategie bleek uiteindelijk doorslaggevend, en een slippertje van Verstappen zelf. De Brit se coureur van Mercedes begon op de tweede positie en leek lange tijd te gaan verliezen van een keurig rijdende Verstappen, maar door een tactische fout van Red Bull Racing lukte het Verstappen niet op tijd om Hamilton in te halen. “Timing is everything” liet de recordhouder Hamilton weten. 

Na de mislukte inhaalpoging op Hamilton, waarbij Verstappen zijn positie weer moest opgeven omwille van de regels, waren ook de banden van Verstappen aanzienlijk in kwaliteit verminderd, waardoor de Nederlander in de Red Bull bolide geen kans meer had om de 7-voudig Wereldkampioen in te halen. Die inhaalpoging was alleen mogelijk in een bepaald ‘time window’ en zodra deze voorbij was waren de kaarten geschud. De fout die Red Bull de race kostte lag hierbij bij de pitstopstrategie. Door de late tweede stop van Verstappen verloor hij in de laatste twee ronden voorafgaand aan die pitstop teveel tijd, tijd die hij moest goedmaken aan het einde van de race.

Opmerkelijke regels rondom track limits

Ookal haalde Verstappen de Britse coureur van Mercedes op het laatst nog in, toch werd zijn inhaalpoging illegaal verklaard door de raceleiding omdat Verstappens auto zich buiten de witte lijnen bevond. Vanuit de fans is er veel kritiek op de ambiguïteit rondom deze witte lijnen en de regels van de track limits. De ene keer worden de lijnen zeer strikt gehandhaafd, maar vervolgens ook weer niet. Hamilton reed zelf ook regelmatig ‘off track’ tijdens de race, maar dat was dan weer geen inhaalpoging waardoor de raceleiding het liet begaan. Dat is natuurlijk ook wel vreemd. Het is daarom van belang dat de FIA hier beter naar gaat kijken en de ambiguïteit aanpakt. Doordat Verstappen zijn positie dus weer moest opgeven, gecombineerd met een te late tweede pitstop, was er gewoonweg geen tijd meer om een nieuwe inhaalpoging op Hamilton te ondernemen. De Brit reed dan ook vrij zelfverzekerd naar zijn volgende recordoverwinning in Bahrein.

Late tweede stop Red Bull koste seconden

Ronde de 38e ronde van de race leek het optimale moment aangebroken voor een tweede pitstop voor Verstappen, maar Red Bull liet hem niet pitten. Verstappen reed vervolgens nog een aantal ronden door, terwijl de Nederlander behoorlijk veel tijd verloor in die laatste drie ronden en de kwaliteit van zijn banden ‘off the cliff’ gingen. Het snelle tijdsverlies in die laatste ronden komt omdat de relatie tussen de grip die een band levert en de snelheid op de baan niet lineair correleert, maar een exponentieel verband vertoond, waardoor de band naarmate de schade en slijtage groter wordt exponentieel veel trager is dan de ronden ervoor. Hierdoor kan het zijn dat de bandenkwaliteit ineens zo snel afneemt dat men in een ronde twee tienden verliest, maar de ronden erna bijvoorbeeld viertienden. Was Verstappen eerder gepit, dan had het er heel anders uit kunnen zien en had de Nederlander waarschijnlijk gewonnen.

Mercedes wint weer op strategie

Hamilton was bijzonder trots op zijn team en benoemde direct na de race dat het Mercedes team de juiste strategie heeft gehanteerd. Door de vroege pitstop voorkwam Mercedes aan het begin van de race de ‘off the cliff’-situatie die Verstappen vlak voor de tweede stop parten speelde. “Timing is everything” liet de Brit met een grote glimlach weten. Voor Verstappens teamgenoot Sergio Perez verliep de start van de race niet vlekkeloos, maar uiteindelijk behaalde hij een keurig resultaat en haalde hij vanachter vrijwel iedereen in. Perez werd dan ook geheel terecht door de fans als ‘driver of the day’ gedesigneerd.